Skip to main content

Column: The Pope’s shoes

Column: De schoenen van de paus

February 7, 2010

By Arnold Jansen op de Haar

The new Equality Bill has caused quite a lot of commotion. The Pope made it known that he thinks the bill threatens religious freedom. The gay movement is at the forefront of the protests. They maintain that the Roman Catholic Church cannot refuse to open lay positions to gay people.


These reactions made me think: the Pope, who wears the most adorable little red shoes, can’t really be that vehemently opposed to gays. I put this opinion down to my Catholic upbringing.


I must admit I felt far more affinity with the previous Pope. In January 1945 on an empty platform at a train station in Poland, John Paul II, rescued a fourteen year old Jewish girl from starvation and took her to Kraków. Benedict XVI is from Germany and in our family we consider it a bit of a delicate issue.


And yet the Pope has a point. Personally, I think it is fine for gays to adopt a child, but I also believe that a Roman Catholic adoption agency has the right to refuse such a case. There are plenty of other adoption agencies that gay couples can consult.


The other day I met an editor who works for a ‘lesbian publisher’. ‘We only publish lesbian books,’ she explained to me. What makes a book lesbian? I wondered, but it doesn’t bother me.


The Church is conservative; otherwise it would have disappeared long ago. The churches in my Dutch home town, which converted to the modernist approach, now all stand empty. When I think back to the masses with pop music, ‘beat masses’ as we called them, I still break out in a rash.


Did you have mass music experiments like this in the UK, or did you think it would affront pop groups such as The Beatles?


Just one church in my home town is still going strong, and that is the one which remained faithful to providing traditional masses. Even better, they have extended this service to other groups; on early Sunday mornings there is a Polish mass for immigrants from Poland. Praying Polish plumbers cause me to be overcome with emotions.


Once on a Sunday afternoon, completely off-guard, I strolled into St Patrick’s Church in Soho Square. To my surprise a mass was in progress, in Chinese! I was touched. In China Christians are persecuted but right in the heart of London one is completely free to celebrate mass in Chinese.


China is a prime example of what happens when a profoundly secular government meddles in the affairs of religious minorities. Unfortunately, no one organises protest marches for these fledgling communities.


Sometimes churches are their own worst enemy. Take the case of Klaas Hendrikse from Middelburg (capital of the Dutch province of Zeeland), a minister in the Dutch Protestant Church, he is allowed to continue his ministry in spite of the fact that he preaches to all who will listen that God doesn’t exist. For the sake of us all I hope this madness doesn’t spread.


Orthodoxy should not be confused with fundamentalism. Any orthodox church will adhere to strict rules but does not expect anyone outside the congregation to follow their way of life. A fundamentalist church has similar strict rules, however they think everyone else has to adjust their lives to comply with their laws. A fundamentalist government, therefore, provides the nightmare scenario.


A secular nursery can, of course, refuse to employ a Jesuit who applies to be a nursery attendant. Likewise a school based on Islamic principles can refuse a Jew, a Jewish school a Muslim and a Christian school an atheist, assuming that these applicants do not endorse the principles of these organisations.


Anyway, why would you want to join an institution if you disagree with their basic ethics?


Can atheists be fundamentalists? Yes, of course, when they express opinions about how non-atheists go about their life. China not only persecutes Christians but also the Dalai Lama, even beyond their country’s borders.


Actually the Dalai Lama has officially proclaimed: ‘Homosexuality and Buddhism are irreconcilable.’ Interestingly, people do not seem to take much offence to this statement.


You may not agree with the opinions of the Pope or the Dalai Lama, but they both have the authority to set the rules within their own faith communities.


This should not be confused with a government issuing religious laws for all they happen to govern, I am thinking in particular of Iran or Saudi-Arabia. Whether promoting the cause of the secular state or the religious community, I am totally opposed against fundamentalism.


China is strongly against a meeting between the Dalai Lama and President Obama. Protesters in the UK are adamant that during the visit of the Pope, the Queen and the Pope should not meet.


My conclusion is that China and the anti-Pope protesters in the UK are on the same side as the people who do not allow others their intellectual freedom. I think that in protest I am going to buy a pair of red shoes.

© Arnold Jansen op de Haar
© Translation Holland Park Press
You can leave your comment on our forum.
Previous columns:

Over de Britse Wet Gelijke Behandeling (the Equality Bill) is veel commotie ontstaan. De paus vindt dat de wet de religieuze vrijheid aantast. Vooral de homobeweging roert zich. Die vindt dat de katholieke kerk homo’s niet mag weigeren in lekenfuncties.
Ik dacht onmiddellijk: De paus draagt hele leuke rode schoentjes, die kan nooit echt tegen homo’s zijn. Het zal mijn katholieke jeugd wel zijn.
Al had ik meer met de vorige paus. Johannes Paulus II redde in januari 1945 op een treinperron in Polen een 14-jarig Joods meisje van de hongerdood en bracht haar naar Kraków. Benedictus XVI is Duits. Dat ligt bij ons thuis een tikkeltje gevoelig.
En toch heeft de paus een punt. Zelf vind ik dat homo’s een kind mogen adopteren, maar ik vind ook dat een katholiek adoptiebureau mag weigeren daaraan mee te werken. Dan gaan ze maar naar een ander bureau.
Laatst sprak ik een redactrice die werkte voor een ‘lesbische uitgeverij’. ‘We geven alleen lesbische boeken uit,’ zei ze. Kan een boek lesbisch zijn? vroeg ik mij af. Nou ja, van mij mag het.
De kerk is orthodox, anders was ze allang verdwenen. In de Nederlandse stad waar ik woon, zijn alle progressieve katholieke kerken leeggelopen. Als ik terugdenk aan de ‘beatmissen’ uit mijn jeugd krijg ik nu nog pukkels.
Zouden ze in het Verenigd Koninkrijk ook beatmissen hebben gehad? Of heeft niemand het daar de Beatles willen aandoen?
Eén katholieke kerk in mijn woonplaats floreert: daar worden traditionele missen opgedragen. En die kerk zit vol. Op de vroege zondagmorgen is er een mis in het Pools voor Poolse gastarbeiders. Biddende Poolse bouwvakkers, mij kun je dan opvegen.
Op een zondagmiddag in Londen stapte ik nietsvermoedend St. Patrick’s Church aan Soho Square binnen. Er was een mis aan de gang. In het Chinees! Het ontroerde me. In China worden christenen vervolgd maar midden in Londen kun je naar een Chinese mis.
China laat zien wat er gebeurt als een seculiere overheid zich bemoeit met religieuze minderheden. Maar voor hen gaat niemand de straat op.
Soms doen kerken het zichzelf aan. De Nederlandse dominee Klaas Hendrikse uit Middelburg mag dominee blijven binnen de Protestante Kerk in Nederland. Dit ondanks het feit dat de dominee betoogt dat God niet bestaat. Het moet niet gekker worden.
Orthodoxie is iets anders dan fundamentalisme. Een orthodoxe kerk kent strenge regels, zonder die aan andersdenkenden op te leggen. Een fundamentalistische kerk kent strenge regels en legt die ook aan andersdenkenden op. En een fundamentalistische overheid is nog enger.
Een openbaar kinderdagverblijf mag wat mij betreft elke Jezuïet weigeren die komt solliciteren als kinderjuffrouw, een islamitische school een Jood, een Joodse school een moslim en een christelijke school een atheïst.
Tenminste, als ze de uitgangspunten van de instelling niet onderschrijven. Waarom zou je er trouwens bij willen horen als je het niet met hun opvattingen eens bent?
Kunnen atheïsten fundamentalisten zijn? Ja, wanneer ze zich gaan bemoeien met het gedachtegoed en de leefwijze van andersdenkenden. China bestrijdt niet alleen christenen maar ook de Dalai Lama, tot ver in het buitenland.
De Dalai Lama die overigens heeft gezegd: ‘Homoseksualiteit en het boeddhisme gaan niet samen.’ Daar hoor je nauwelijks iemand over.
Je kunt het oneens zijn met de opvattingen van de paus of de Dalai Lama, maar ze hebben wel het recht om binnen hun geloofsgemeenschap eigen regels te hanteren. Het wordt anders als een overheid zijn inwoners religieuze regels oplegt, zoals bijvoorbeeld in Iran of Saoedi-Arabië. Seculier of religieus, ik ben tegen fundamentalisme.
China wil niet dat president Obama de Dalai Lama ontmoet. De demonstranten tegen het bezoek van de paus aan Groot-Brittannië willen niet dat de koningin de paus ontvangt. China en de demonstranten tegen de paus bevinden zich in hetzelfde kamp van mensen die anderen hun vrijheid niet gunnen.
Ik ga denk ik uit protest rode schoenen kopen.
© Arnold Jansen op de Haar
U kunt reageren op ons forum.
Eerdere columns: